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世界首富贝索斯的“蓝色起源”航天企业创立20周年,都干了啥?


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2000年9月8日,贝索斯在华盛顿的肯特市正式成立蓝色起源,并着手开发太空飞行器和火箭发动机。

编者按:本文来自“Tencent科技”,审校 皎晗,36氪经授权转载。


9月9日消息,据媒体报道,AMAZON创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)于2000年创立太空企业蓝色起源。20年来,蓝色起源一直在默默打造自家航天器,最终目的是让数以百万计的人在太空工作和生活。


早在十几岁的时候,年轻的杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)对太空探索就非常着迷。1982年,18岁的贝索斯在高中毕业致告别词时就说,自己计划“为200万到300万人在地球轨道上建造太空酒店、游乐园和殖民地。目标是将部分人类搬到太空,并将地球打造成一个公园。”


2000年,贝索斯创立的AMAZON已经让自己获得了60亿美金的净资产。于是他创办了蓝色起源。这家企业的目标就是让数以百万计的人在太空中生活和工作。在过去的二十年时间里。蓝色起源一直在为此悄悄设计和建造火箭。所以藉企业成立20周年之际,在此回顾蓝色起源的历程以及其未来的发展方向。


2000年9月8日,贝索斯在华盛顿的肯特市正式成立蓝色起源,并着手开发太空飞行器和火箭发动机。现在肯特市是企业总部和研发中心所在地。从一开始,保密就是蓝色起源的核心原则。直到2003年,贝索斯开始在德克萨斯州购买土地,建造企业的亚轨道飞行器发射基地和引擎测试基地,公众才发现这家企业的存在。


这种保密原则一直延续到今天。事实上,蓝色起源一再拒绝就报道发表评论。当然,蓝色起源没有理由去征求公众意见。因为至少从企业成立到2016年,蓝色起源每年数十亿美金的运营开支都是由贝索斯自己提供的。


这种资金支撑促成了几款航天器和发动机原型的开发。2005年,搭载4部航空喷气发动机、重达4.3吨的卡戎(Charon)垂直起降测试平台在华盛顿摩西湖上空进行了次也是一次试飞。为了验证该企业的自动导航和控制系统,这艘飞行器搭载了罗尔斯?罗伊斯(Rolls-Royce)企业生产的四台“毒蛇”(Viper) Mk. 301喷气发动机,升至距地96米的高度。现在卡戎停放在飞行博物馆里。


在此基础上,蓝色起源次年进行了戈达德(Goddard)亚轨道飞行器的测试飞行。戈达德飞行器由9个加压输送过氧化物的BE-1火箭发动机驱动,这是蓝色起源企业款成功的火箭设计。飞行器在大约10秒的时间内成功升至距地近100米的高度。退役前,戈达德飞行器在2007年又进行了两次飞行。


这些早期努力以“新谢泼德” 号(New Shepard)太空船的形式得到了回报。“新谢泼德号”是一种亚轨道飞行器,能够将宇航员和货物运送到国际定义的太空边界卡门线。2006年,以水星计划宇航员艾伦·谢泼德(Alan Shepard)命名的“新谢泼德”号太空船研发工作启动。然而,直到2010年后随着推力达到近50吨的液体氢氧发动机BE-3完工,飞船才开始成为现实。


“新谢泼德”号采用了两部分设计,其中包括一个可容纳6人的太空舱,位于18米高、可重复使用的垂直起降火箭助推器的顶部。“新谢泼德”号被设计成以3马赫的速度垂直发射,然后在距地大约100公里的高度分离,此时助推器将自动返回地面,而太空舱在三个降落伞的帮助下缓缓降至地面。


到目前为止,蓝色起源已经建造了3艘“新谢泼德”号太空船。艘飞船在2015年的一次试飞中有部分损毁,其中太空舱安然无恙,但助推器被毁坏。然而,第二艘“新谢泼德”号在2015年至2016年期间成功进行了5次飞行测试,第三艘“新谢泼德”号自2017年以来已经成功进行了6次飞行,将多个科学实验有效载荷送入近地轨道。更重要的是,第三艘“新谢泼德”号在所有6次飞行中都使用了同一部火箭助推器。


第四艘“新谢泼德”号的载人飞行原计划在2018年进行,但在过去两年中,计划一再被推迟。据报道,蓝色起源仍考虑在2020年的某个时间点进行载人飞行测试,但考虑到目前已经进入9月份,今年如期成行的可能性不大。


展望未来,蓝色起源企业还有更远大的目标。该企业目前正在准备其最新款的航天器:45吨重的“新格伦”号将于2021年进行试飞。“新格伦”号有两种方案:82米高的两级火箭和95米高的三级火箭。其中较大的三级火箭能够飞越近地轨道。


“新格伦”号火箭只比次将人类带到月球的“土星五号”火箭矮一点点。和前辈一样,“新格伦”号火箭将采用可重复使用的火箭助推器进入太空,但不会只使用“新谢泼德”号搭载的BE-3发动机。


相反,“新格伦”号火箭还将搭载全新的BE-4发动机,后者依靠液氧和甲烷的混合物飞行,能够提供250吨的推力。这种巨大推力足以每次将多达13吨的货物送入地球轨道。BE-3发动机将用在“新格伦”号火箭的第二级,其任务是通过卡门线后将有效载荷送入正确轨道。和SpaceX的猎鹰9号火箭一样,“新格伦”号的级火箭助推器在分离后将自动引导返回地面,并在浮在海洋中的着陆平台上自动着陆。


更令人印象深刻的是蓝色起源企业的登月计划,甚至可能去往更远的地方。今年4月份,美国宇航局(NASA)开始分别签订合同,作为其重返月球计划的一部分,希望在2024年前将人类宇航员送往月球南极。蓝色起源、SpaceX和Dynetics企业都获得了帮助NASA开发登月航天器的资金。


蓝色起源获得了5.79亿美金,占到总额的一大部分资金,其将用于建造“蓝色月亮”(Blue Moon)着陆器。这三家企业必须在2021年2月之前建造着陆器并首先完成着陆器模型,之后NASA才会开始筛选出竞争对手。


“大家将建造一条通往太空的道路,”贝索斯在今年5月份揭幕“蓝色月亮”的澳门皇冠官网在线-澳门十大正规平台-登录发布会上说。“然后神奇的事情就会发生。”


和“新格伦”号火箭一样,“蓝色月亮”着陆器也将有两种不同的型号:一种用于装载货物,另一种用于载人。货物型着陆器将有足够空间容纳月球车和预先建造的月球栖息地,而载人型着陆器是蓝色起源与洛克希德·马丁企业、诺斯罗普·格鲁曼企业和德雷珀企业合作开发的。


就在上个月,蓝色起源企业已经向NASA约翰逊航天中心交付了“蓝色月亮”模型。这个高12米的原型是基于阿波罗登月时代的原始着陆器设计,有助于NASA验证着陆器设计和功能,并与竞争对手进行比较。


具体来说,蓝色起源制造了登月航天器的下降段;而洛克希德·马丁企业则制造了将宇航员从月球表面带回轨道的上升段;诺斯罗普·格鲁曼企业提供的是将“蓝色月亮”与“猎户座”飞船相连接的太空摆渡车;而德雷珀企业负责航天器上的通讯及导航设备。


蓝色起源企业开发项目副总裁布伦特·舍伍德(Brent Sherwood)在一份声明中说:“测试这个用于机组人员互动的工程样机是朝着实现历史性任务迈出的重要一步。”“大家从全尺寸模型中所获得的经验是无法通过其他方式实现的。得益于NASA在这一早期阶段的专业常识和反馈,大家能够开发出一种安全的商业系统,满足NASA需求。”


贝索斯说,人们生活水平不断提高,能源需求随之增加,这是他想实现太空目标的原因之一。“大家将耗尽能源,”贝索斯这样说。“这只是一个计算问题,肯定会发生。大家想要的是发展停滞和定量配给,还是充满活力和继续增长?这是一个简单的选择。大家知道自己想要什么。大家必须忙碌起来。”


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