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自主性不等于智能,iRobot欲赋予扫地机器人更的协作智能


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重新定义家用机器人。

18年前,当扫地机器人鼻祖iRobot发布代扫地机器人Roomba时,将其定义为“家务帮手”。他们一直秉承着一个信念:要不断提升扫地机器人自主工作的能力,在尽量减少人为干预的情况下,就能给到用户干净的地面。


然而,当扫地机器人实现了高度自主性,可以让用户彻底解放双手后,iRobot在近些年的用户调研中却发现,用户对扫地机器人又提出了更高的期待,即对自己的扫地机器人拥有更多的控制权。


这让iRobot 创始人兼CEO Colin Angle开始重新审视一直以来的信念,他意识到,即使扫地机器人能把家里打扫的很干净,用户依然会觉得这还不够,因为他缺乏对扫地机器人的控制权,无论是去哪里清洁,什么时候开始清洁,以及对于每一间房间如何进行不同方式的清洁,用户都没有办法把信息传递给它,让它能够更加了解用户的需求。如今,消费者想要的不再仅仅是一个清洁工具,而是一个机器人伙伴,可以和人类交流沟通,懂得人类所思所想,并且能够基于人类的想法去实行清洁任务。


在充分理解消费者的想法后,Colin体悟到自主性只是智能技术的开山之石,iRobot需要去开发更高层次的机器人智能技术——协作智能(Collaborative Intelligence),这才是iRobot推进家用机器人行业发展的关键下一步。


2020年8月25日,iRobot重磅发布iRobot Genius? 家庭智能平台,宣告人类的清洁方式将迈入全新阶段。这项全新的智能平台也宣告了iRobot企业重要的转型,即不再简单追求提升机器人的自主性,而是要让机器人和用户形成更亲密的伙伴关系,精准的理解用户的个性化需求,完全由消费者来掌控清洁哪里、何时清洁、如何清洁。


基于iRobot  Genius家庭智能平台,iRobot再度掀起智能浪潮,在满足用户对于高品质生活追求的同时,将带动家用机器人行业由自主性智能迈向协作智能时代,蓬勃发展的智能家居市场也将产生更多的想象空间。


“iRobot对于机器人技术的发展有延续多年的完善的发展蓝图,大家很清楚技术应该如何迭代,才能不断提升机器人的智能及功能。”Colin补充道,“机器人智能尚处于早期阶段,这将是一个持续进化的过程,大家仍在走在这条进化之路上。”


01 重新定义家用机器人

作为一家技术创新驱动型企业,一次次技术创新与产品迭代,既是对行业边界的突破,也见证了消费者认知转变的过程。


从解放双手的“清洁工具”到洞悉用户所思所想的“清洁伴侣”,要给用户带来这样全新的体验并非易事,这意味着扫地机器人需要有更加强大的空间环境理解能力、更成熟稳定的地图技术、实时定位技术以及数千种洞察力和行为能力。


而构建协作智能是一项全新的科技,它不再只是多加一个传感器的问题,而是要为机器人的大脑搭建一个全新的基础架构。无疑,iRobot具备这样的技术实力。


其实30年前,iRobot就是由麻省理工学院的人工智能专家所创立的企业。纵观企业发展历程,你会看到iRobot在航空、安防、军事等领域发明了很多具有深远影响力的人工智能技术,并且持续引领着人工智能技术的发展。用Colin的话说:“虽然iRobot享誉全球的是扫地机器人产品,但其实大家最深层的技术是人工智能。”


为了实现协作智能的技术开发,iRobot在过去几年便开始着重发展机器人的智能技术,扩充App开发团队。


在Roomba i7+、s9+ 扫地机器人以及Braava jet m6拖地机器人中,iRobot已经实现了机器人自主学习并绘制家居地图这一功能。iRobot Genius让机器人的空间理解能力更加精准。机器人将学习并理解具体某个房间某个区域的信息,不断在家居地图上自动添加更丰富的信息,用户可以给机器人更加的指令,从而实现更精准的清洁。扫地机器人在每一次清洁任务的过程中,都在不断完善既有地图,包括记录容易弄脏的区域、重要的区域等。这种持续性的交互会帮助机器人更好的了解家居环境,更加明确如何实行清洁任务。


整体来看,iRobot Genius可为iRobot 旗下具备Wi-Fi连接功能的Roomba扫地机器人和Braava jet拖地机器人不断增添功能和产品体验,并会综合考虑用户的清洁习惯、清洁偏好和智能家居环境等因素,提供个性化服务。“iRobot Genius充分释放了iRobot旗下智能互联产品的潜力,不仅让产品即刻拥有更多功能,还可通过隔空(OTA)升级让扫地机器人变得越来越聪明。”Colin说道。


同时,为了让消费者更好的使用iRobot Genius家庭智能平台,iRobot对iRobot HOME App用户界面也进行了全新设计。在旧版App中,首页只有一个巨大的“清洁”按键,其它功能则被推到了更深层的菜单中。而在新版App用户界面中,“定点清洁”等经常用到的功能被提到了首页,通过去掉巨大的“清洁”按键减少了一层操作,降低了使用的复杂性。


一直以来,市面上对智能都有一个误区,认为功能越多越智能,很多扫地机器人功能先容非常吸引人,用起来却没有那么聪明。对此,Colin表示,对消费者来说,用户体验、技术易用性才是最重要的。在他看来,机器人是一套非常复杂的系统,智能程度和功能多少无关,完全是由机器人能否和用户形成良好伙伴关系而决定的,“能否和人打交道,和人沟通,成为人类的合作伙伴或者伴侣,才是衡量机器人智能性的一把标尺。”


这也是iRobot和其他厂商更大的区别所在。而更加值得期待的是,现在的iRobot Genius只是1.0版本,以后每六个月都会进行一次更新,这意味着iRobot将持续提升机器人智能程度,让机器人成为用户真正的清洁伴侣。


02 剑指万亿智能家居市场

近年来,智能家居蓬勃发展已呈燎原之势。随着物联网、5G、新基建的爆发,这一产业更是充满想象空间。思科预计,2020年全球联网设备数将达500亿。面对这一万亿级市场,不管是传统家电、手机厂商、机器人厂商、互联网巨头还是新兴科技企业,都将智能家居视为智能手机、电脑后的下一个战场,纷纷入局抢占入口。


早在四五年前,Colin便在公开场合畅想过未来的智能家居,“大家不再需要智能手机来控制家居,大家的家本身就是一个庞大的多功能的机器人。随着时间推移,大家所居住的场所和环境本身的智能程度会越来越高,会逐渐朝着能够去照顾和清理自己,同时对大家生活在这个场景当中的需求有快速的智能化的回应,跟大家互动,让大家的需求得到满足。”


“不得不说,现在的智能家居还不够聪明,但我相信iRobot所开发的空间理解技术能够大大的改善这一情况。”他认为,未来的智能家居如果想要实现协作智能,需要更好地了解家居环境布局,知道智能设备的分布情况以及被赋予的任务,才能自主的理解使用者的指令,并对相应的智能设备发出信息,真正为用户提供协助。


2018世界机器人大会上,iRobot 首席技术官 Chris Jones也持类似观点,在他看来,智能家庭是一个整体性的机器人,不仅要能“看见”、“感知”周围的环境,还要进一步“思考”如何回应,从而带出“行动”。他也看到了智能家居存在的问题,“目前整个行业里诸多产品并不能赋予智能家庭思考能力,尽管有传感器,有可实行的动作,但在思考层面却没有走得更远。”


这是智能家居技术层面的缺失,而这样的能力恰好是iRobot所具备的。iRobot的扫地机器人凭借在地图绘制、路线规划、人机交互以及物理解决方案等领域的领先技术,在家中能够一边移动,一边建构并维护家中的实时地图,将帮助智能家居打破发展瓶颈,成为构建未来智慧家庭所需空间信息的完美平台。“有了这样的空间认知,有朝一日,家本身也能够成为一个大的机器人系统,能够感知周围的环境,能够随着人们的移动响应人们的日常生活需求。”


这也是扫地机器人在智能家居时代的机遇。截止目前,iRobot已和AMAZON、GOOGLE、天猫精灵的智能语音系统展开合作。不久的未来,iRobot将不再只是生产智能硬件,也将构建智能家居开放平台,帮助智能家居整合和理解环境空间信息,与越来越多的智能设备实现互联、对话、合作。


03 在中国市场坚守高端策略

2016年,iRobot正式进入中国市场,在此之前曾委托第三方调研企业做了一份市场分析,预期五年之内,中国将超过美国和日本,成为扫地机器人更大的市场,市场容量大概有11—17亿美金。


需求催生供给,家用服务机器人的市场规模与渗透率逐年提高,扫地机器人市场空间也迅速扩大。据市场调研机构GFK数据,中国扫地机器人零售量过去五年平均复合增速达到51%,2012-2019全球扫地机器人品类环比增长22%。目前,中国市场的扫地机器人渗透率大概有4%~5%,随着消费升级,这一消费潜力将会进一步释放。


面对这一市场,科沃斯、小米、美的、海尔等企业争相涌入。竞争激烈的环境下,小米甚至将价格拉低至1600元以下。对此,iRobot拒绝加入价格战,坚持高端策略,今年推出的Roomba s9+ 扫地机器人售价更是高达9999元。


在Colin看来,一方面,通过为消费者提供最新的功能、技术和更高阶的智能化体验,才能突显iRobot的差异化优势,扩大高端家用机器人的市场规模;另一方面,基于消费升级的背景,中国消费者对于高端产品的需求和接受度将不断增长,高端品牌并不会陷入低价竞争的泥潭中。此外, iRobot作为全球家用机器人行业,其技术优势,创新速度以及在远超同行的研发投入,也给予了Colin面对中国市场充足的信心。


根据wind数据对比,科沃斯2014-2016年研发费用分别为6851万元、8417万元、9818万元,占营收比例在3%左右。iRobot在2011年-2017年每年研发投入占营收比重则维持在12%-13%左右。“2019年iRobot的研发投入超过1.4亿美金,大约占了企业全年营收的12%。”Colin补充道。


纵观iRobot 自2016年至2020年一季度的全球收入组成,可以看到其高端产品营收占比从2016年的20%增长到了2020年季度的60%。


而高端品类的蓬勃发展其实在一般产业并不常见,因为当一个产业逐渐成熟,特别是当“商品化现象(Commoditization)”出现后,往往是低价的产品销售得越来越多。而iRobot独特的发展历程显示,其高端产品越来越受到消费者欢迎。


这样的发展趋势往往只发生在真正专注于创新发展的产业或品牌上,就像智能手机问世后手机逐步向中高端发展。而家用机器人产业之所以也会如此,核心驱动力源自不断迭代创新的智能技术,这也是iRobot的差异化优势。未来 iRobot也会持续投入机器人智能的研发和提升,进一步巩固市场地位。


尽管疫情带来诸多挑战,但得益于中国对疫情的积极应对和控制,iRobot大部分工厂在年初关停后已迅速复工复产。与此同时,疫情期间,人们对于家用服务型机器人的消费认知和消费意愿也有所增长。因此,Colin预测,“iRobot在2020年有望进一步保持业务增长。”


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